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变形计 | 从石油巨头到能源巨头,壳牌将如何完美变身

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未来能源大鳄还是渡渡鸟?在拥抱全新的能源格局中,壳牌已经紧锣密鼓踏上变革的征程,誓重塑壳牌,将从石油巨头转变为能源巨头。当下壳牌是如何重塑?未来,又有哪些挑战和未知数?

编译 | 君子兰

去年3月,荷兰皇家壳牌(Royal Dutch Shell)称其正在出售加拿大油砂的大部分股份,油砂项目是一个巨大的工程,它以类似于采矿而非钻井的方式,从地下开采出数百万桶粘稠的原油。该油气巨头宣布,将以72.5亿美元的价格出售油砂资产,以便将业务重心转移到“我们拥有全球规模和竞争优势的业务” 。

有关壳牌出售油砂更深层次的原因是剥离资产。在荷兰海牙总部,经过几个月的闭门商议后,按销售额计全球最大的非国有石油公司壳牌得出了如下结论:能源行业正在发生根本性的变化,曾经有利可图的油砂业务将成为负债。

壳牌内部的分析师团队(又称scenarios)研究报告指出,全球石油需求最快可能会在10年内达到峰值,而行业原本预计原油需求还能增长25年。化石燃料替代品的冲击加速了需求高峰期的到来,包括从太阳能和风力发电到电动汽车,其降价速度远比壳牌高管预期的要快得多。壳牌认为,一旦石油需求高峰来临,油价可能会缓慢下滑,最终低于油砂生产成本。

而这将不仅仅是一个简单的油价变化周期,以往的油价变化周期就像过山车,每一次下跌后都会再上涨。这次将是石油时代数十年衰退期的开端,未来的世界充满未知数,在壳牌内部,有一种认知正逐渐流行,油价可能会“越来越低”。

分析团队的Jeremy Bentham表示,如果这一局面成真,而公司却被油砂拖累,“那么,很不幸,公司将彻底完蛋。”在壳牌决定出售油砂前,他在写给老板的一份备忘录中如是说。

壳牌可谓是一台大型的印钞机,其2017年前9个月的利润高达90亿美元;它是一个在70多个国家拥有90000名雇员的庞然大物;它如果是一个国家,将是世界第7大碳排放国家,仅次于德国;它是去年“财富”全球500强排名第7的公司,销售额达到2400亿美元,不过目前壳牌各项指标正在缩水,壳牌认为由于能源行业正在经历一场巨变:即从石油转向电力,石油需求可能会在本世纪20年代末期和40年代末期之间的某个时候达到峰值。

推动这种转变的是经济可行的新型油气资源替代品,特别是太阳能、风能和电池。除此之外,政府对温室气体排放的限制也越来越严格:即使特朗普宣布美国退出巴黎气候协定,欧洲、中国和其他大部分发展中国家都在遏制碳排放。

如果壳牌不能针对全新的能源格局做好准备,可能会面临大量资产包袱:股东们花费数十亿美元找到的埋藏于地下的油气,由于需求疲软而无法经济有效的开采和销售。

壳牌首席执行官Ben van Beurden声明这种情况绝不会发生。这位59岁的荷兰人在海牙的办公室接受采访时告诉作者,“我们不会坐以待毙,我们将去适应变化的格局。”

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问题在于对石油巨头们而言,这一次与以往相比,未来的方向非常模糊。Van Beurden称,“过去,无论面对何种困难,我们总会找到一种解决方案,保守的方法仍然有效。而当前所面临的挑战是我们不知道未来将走在何方。”

因此,这次壳牌可谓做了一次巨大的战略赌博。如果成功,他将在这个石油不再是全球经济主要推动力的时代重塑壳牌,壳牌将从石油巨头转变为能源巨头。

他的第一个举措是削减运营成本,试图在石油时代的末期,让壳牌比其竞争对手处于更有利地位。壳牌预计未来数十年,全球天然气需求将持续上涨。不过,Van Beurden已经减少了对石油项目的投资,只保留那些在平均油价低于40美元/桶(远远低于过去10年平均油价)时,仍然能够获得丰厚回报的项目。

壳牌已经出售了价值数十亿美元的项目,包括壳牌认为不符合其低成本标准的油砂。壳牌正在重新设计并简化深水石油平台和陆上页岩气项目,这可谓企业文化的重大变革,因为长期以来,壳牌都是以工程规模巨大而非经济性著称。而且在过去的两年里,公司已经裁员约12%的员工,总计12500人,他们中大多数人自加入壳牌后,认为可以工作到退休,而且瘦身计划还没有结束。

Van Beurden的第二目标更难实现,他正努力促使壳牌成为电力时代的主力军,成为一家真正的全球性企业。在壳牌早期尝试可再生能源失败后,Van Beurden正推动壳牌进入另一轮更深入的探索,这是其大规模销售电力工作的一部分。壳牌正在北海兴建海上风电场;它也是在阿曼和加利福尼亚州建设太阳能电厂财团的成员之一;并购买了欧洲最大的电动车充电公司和英国主要的电力供应商之一。

到目前为止,这些动作仅是壳牌这只能源大鳄宏伟计划下的小试牛刀。公司表示,计划在2020年之前将“新能源”支出提高到10-20亿美元/年,这一数字占壳牌2017年预计资本支出总额250亿美元的4-8%。Van Beurden表示,随着他任期的结束,壳牌在可再生能源方面的投资将大幅增加:壳牌将通过生产、交易和销售能源的全球网络生产大量的可再生能源。

壳牌在去年11月下旬表示,希望到2035年将能源业务和能源产品的碳排放强度降低20%,到2050年降低到“一半左右”。 尽管公司表示其相关举措在进行中,但投资者对企业应对气候变化风险的关注,仍然促使壳牌采取更多措施量化和减轻相关风险。壳牌的举措,同时也是Van Beurden为保护壳牌在后石油时代竞争力工作的一部分,是在每个阶段,塑造和开拓能源市场以获取最大利润,在过去的一个世纪他们一直这么做。不同之处在于,在未来,壳牌的业务重心将从污染的油气资源转向清洁的电力。

Van Beurden称,“问题在于如何在电力时代,打造一家全新的综合性工业企业。在这方面,我们不会报着试试看的心态,我们将以必胜的心态开展工作。”

壳牌抢占市场的态势凸显了石油行业前所未有的压力。Wood Mackenzie首席分析师Simon Flowers说,“能源市场正在发生比我们想象中更快的变化,因为竞争性燃料的成本正在下降,预计全球对汽油和柴油的需求将最快在10年后达到峰值,到2030年前‘肯定’会达到峰值。如果最终必须以新能源取代油气核心产品,这将是一项艰巨的任务,需要很长时间。如果可以,企业最好现在就开始着手,虽然现在这还不会给股东带来太多价值。”

其他主要石油公司也在尝试这种转变,但屡屡碰壁。法国石油公司道达尔在2011年斥资13.7亿美元收购了加利福尼亚州主要太阳能电池板制造商SunPower的60%股份,另外还以11亿美元收购了法国电池制造商Saft。截止目前,SunPower的股价比交易时跌去了大半,主要是因为太阳能行业竞争加剧,电池业务竞争也越来越激烈。挪威国家石油公司正在投资海上风力发电场,利用其在海上石油钻井平台方面的专业技术,挪威国油也在投资二氧化碳捕集和储存的相关研究。

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能源替代产品的大量出现,正在颠覆已经成型的全球经济格局。主要的电力公司也被迫进行重组来避免损失,因为大量的客户将太阳能电池板安装在屋顶上,从而减少了对电力公司的电量需求。不久前,主要的汽车制造商还在嘲笑电动汽车是白日梦,而现在却在争先恐后地加速生产电动汽车。

这些公司并没有看到变革即将来临,或不会来的如此之快。壳牌的内部分析师团队负责人Bentham的工作,就是确保公司不会犯同样的错误。

这位59岁毕业于牛津大学的负责人,在壳牌内部被称为Bentham教授。这个叫法非常贴切,因为Bentham看起来更像个大学教师,而非高管。下午当作者走进他的办公室时,他独自坐在一张椭圆形的桌子上,穿着一件宽松的灰色西装和跑步鞋,正在平板电脑上写笔记。

他的办公室铺着红地毯,一面墙的书架上摆着几百本书,另一面墙的架子上放满了报纸和文物。有一副装裱的渡渡鸟画,荷兰水手17世纪在毛里求斯岛发现了这种鸟。但是当渡渡鸟的栖息地被毁坏后,这种鸟就灭绝了。“渡渡鸟曾经是一类大鸟,但受到环境变化的冲击却无力应对。”在过去的40年里,这幅画带来的警示在情景团队负责人之间口口相传。“渡渡鸟现在已经绝种了。”

Bentham告诉作者,“我承担的责任是确保壳牌不会成为渡渡鸟。”

Bentham认为,5年多前,他和他的团队便开始向壳牌高管们传递信息,经济正在发生变化,他们认为这将对石油行业产生巨大影响。其中包括电动汽车的崛起。当油价约为100美元/桶且汽油价格维持高位时,相比燃油汽车,充电汽车的销售量就开始攀升。但壳牌内部认为以石油为主的能源时代似乎还很漫长,上述担忧有所夸大。

之后在2012年10月,van Beurden从壳牌化学品业务部门负责人晋升为下游总监,负责部分运营业务,其中包括销售汽油。Bentham回忆道,van Beurden不久就问了自己和他的团队一个问题,“按最快的情形,电动汽车时代何时到来?”

2014年1月1日,van Beurden成为壳牌首席执行官。在他任职的头9个月里,油价在90美元和100美元之间温和震荡。然而,在秋季,油价开始跳水。直到2016年2月,油价才跌至底部29美元/桶。

但是随着油价下跌却出现了一些奇怪的现象:电动汽车的销量一路走高。根据国际能源署的数据,从2014年到2016年,销量翻了一番多,从32.3万增加到75.3万。同样,国际能源署的数据显示,在2015年至2016年期间,全球风能和太阳能发电的比例从4.5%上升到5.2%,一年内出现大幅增长。石油替代技术正越来越廉价。

根据美国国家可再生能源实验室(U.S. National Renewable Energy Laboratory)的数据,2010年至2016年间,住宅太阳能系统和风力发电场的平均电力成本在美国下降了大约60%。同一时期,根据彭博新能源财经(Bloomberg New Energy Finance)的数据,电动汽车常用的锂电池的价格下降了73%。

在2016年年底,Bentham和他的团队感觉到了能源市场正在发生结构性变化,这不仅仅是另一次暂时的油价下跌。

Bentham采用了一个简短的词组来宣传他这种国际化的思维,在壳牌内部,他称全球石油工业进入的新时代充满“激进的不确定性”。这个词在当年早些时候前英国央行行长Mervyn King所著的一本书中出现并被推广普及。它也借鉴了20世纪经著名的济学家John Maynard Keynes的思想。

2016年-2017年初,Bentham的团队总结了四种局势,试图帮助壳牌从容应对这一巨大的不确定性。公司将它们称为“四个世界”。

将这4种局势图表化,每种情景代表一个象限。横轴是各种能源的全球需求量,纵轴是减少化石燃料的技术渗透,包括太阳能、风能和电动汽车等。

如果未来世界走向高能源需求但低科技象限的局面,根据模型,全球石油需求直到21世纪40年代后期才会达到峰值。在这种情况下,到2040年,全球能源需求将明显大于现在;石油、煤炭和天然气各占总需求的四分之一左右,太阳能和风能约占5%。壳牌称这一格局为“活在当下”。

如果未来的情形落在低能源需求但高科技的象限,全球石油需求最快可能在20世纪20年代中期达到峰值。到2040年,全球能源需求将会大大减少。石油和天然气各占总量的约四分之一,煤炭约占五分之一,风能和太阳能约占15%。总能量需求将会减少,因为人类使用的产品将会更节能。这种情形最可能影响壳牌的大部分业务,壳牌称这种情形为“勇敢的新世界”。

对于未来世界究竟会走向4种世界中的哪一种,壳牌并没有答案,很难判断。

【系列专题】页岩油气复苏:高产量背后的新技术(4)全球石油需求将在一代人时间内达到峰值,这种观点已被普遍接受,而令人震惊的是,就在10年前,能源行业还在担心即将到来的石油供应峰值。即使是石油行业中最聪明的人,也必须承认他们不清楚拐点到底是在21世纪20年代还是40年代才会出现,或者更准确地说他们不知道究竟什么将取代石油的位置,这让他们非常困惑。

壳牌战略执行副总裁,现年57岁的澳大利亚人Guy Outen受雇来帮助壳牌摸清未来的发展方向,在其分析中,他表示能源行业正在由“复杂性”转向“综合性”,他留着短发,酷爱骑摩托车。

自1971年以来,虽然全球能源总量已经翻了一番多,但化石燃料所占比例仍然保持在80%-85%之间。Outen说,能源行业曾经是一个“复杂的”世界,变化很明确,答案是“只要数学好并有一个聪明的大脑就能解决问题。”

但一个“综合的”世界将是一个不同而充满未知的地方。其中,未来能源格局最基本的轮廓是模糊的。Outen表示,“虽然未来可能有很多道路通往前方,但前方在哪本身还没谱。”

一旦壳牌选择了一条向前的道路,它就需要尝试对冲其数十亿美元的投资赌注。或者,正如Bentham喜欢说的那样,借用学术经济理论中的另一句话,壳牌的挑战就是“尽量使遗憾最小化”。

首先是对壳牌的油气业务进行改革,这一业务领域可谓规模巨大,改革困难重重,风险很大。油气业务领域涉及壳牌钻探的大量油井,有的位于墨西哥湾靠近得克萨斯州,有的位于大西洋毗邻巴西,这些井钻至海床以下2英里深,精度达到英寸级。改革还涉及大型的液化天然气厂,其中包括澳大利亚海岸的一个项目,壳牌“上游(即勘探和生产)”业务负责人Andy Brown将其形容为“人类历史上建造的最大的漂浮结构”。改革还涵盖北海地区的老旧平台项目,从德克萨斯州到宾夕法尼亚州的工厂式页岩油气田,还有全球43000个加油站,这比麦当劳或星巴克两者中任意一家的零售网络都庞大。

一些环保乐观派把这些化石燃料设施本身称为化石,将成为被可再生能源替代的遗迹。Van Beurden称这种说是“彻底的经济谬论”,大多数能源分析师都认同他的观点。国际能源署表示,如果各国政府采取严苛的环保政策,全球石油需求可能在2020年左右达到峰值,但即使这种预测成真,到2040年石油占全球能源总量仍将达到23%,2016年这一数据为32%。换句话说,即使在石油需求达到高峰后,石油时代也可能会有数十年的收尾期。但想要在此阶段获利,当前就需要采取根本行动。

壳牌首席执行官说,“目前的挑战是我们不知道未来将会走向何方。”

对壳牌而言,一个大型的能源项目可能需要在前期阶段投资100亿美元,即便项目的利润能够如预期那样兑现,但其兑现的时间跨度则需要数十年或者更长的时间。近期,壳牌采取了一个不可思议但却影响很大的举措,这扩充了甄选石油项目的财务手段。

通常而言,壳牌以项目的“净现值”,即项目实际能带来多少现金为标准进行投资判断。在未来与现在类似的前提下,这是一种明智的评判标准。但是,由于壳牌认为未来与现在将有本质区别,所以它必须做出调整以适应油价“将越来越低”的情形,壳牌因此已经开始采用其他更多的会计方法。这种方法被称为“价值投资比率”,它评估了一个项目所需的最低油价环境,以便在未来利润回报水平超过壳牌的期望。

壳牌上游业务总监Brown称,“换句话说,就是在低油价环境下,项目具有多大的弹性?这是一种与之前不同的思想。”

海牙是壳牌高管们坐镇的地方,但休斯敦才是壳牌的灵魂所在,壳牌的很多大工程都诞生于此。沿着休斯敦西边一条12车道的高速公路,两边坐落着许多油气公司,这里被当地人称为“能源走廊”,壳牌深水业务总部便坐落在一片不规则的建筑群中。

在D号大楼中办公的大多是墨西哥湾的团队。在建筑物的内墙上,从地板到天花板都张贴着石油人的最爱:海上平台的精彩照片。在文件柜顶上的一个展柜上堆满了钻井人的“玩具”:各种水下阀门和配件。

如今,壳牌正在利用财务手段改造这种文化。首要解决的问题便是一个称为Vito的墨西哥湾石油项目。

Vito最早在2014年初设计,当时油价在100美元/桶左右。壳牌的工程师按最大规模设计,基本不考虑节省成本,以确保项目可以快速且大量地从海底采出原油。但到了2015年,随着油价的回落,这个曾在过度自信的石油行业作为技术奇迹典范的Vito项目,成为了昂贵的历史产物。

那年秋天,油价持续下跌,时年41岁曾担任高盛投资银行家的Wael Sawan被任命为壳牌深水业务执行副总裁,他在迪拜长大,毕业于哈佛商学院。

Vito设计时粗略估计油价将长期处于80美元/桶左右。2016年年初,这位新任年轻老板告诉团队Vito将毫无希望,除非团队考虑按照不超过40美元/桶的情况下项目仍能盈利的标准来对项目进行瘦身。Sawan被认为是壳牌一颗冉冉升起的新星,他指出,“在当时的油价下,我肯定不会站在执委会面前,让他们投资Vito项目。”

在接下来的一年左右,团队彻底改变了Vito项目的设计规划。他们对“水线以上部分”这个平台最大组成部分的重量进行了大瘦身,从40000吨减至8900吨。他们从平台上拆除了一根备用管,这根备用管用于确保在主管堵塞时,平台仍然可以继续采油。(壳牌强调,堵塞只会影响产量,而不会影响安全性)。

壳牌团队希望全新的Vito项目规模能够正好适应当前这个以石油需求峰值论为主的大环境。

拯救Vito的努力也说明了即使行业困难重重,深水项目仍然有利可图。一个深水项目虽然需要在前期进行大规模的投资,但在其整个生产周期中,项目会带来大量现金。Van Beurden称,即使石油需求增长放缓,“我也不介意开展深水项目。”

在一家喜欢使用各种时髦词汇的公司,有一个词却逐渐臭名昭著,“炭中取栗”。一位前壳牌首席执行官用这个词来形容公司在前一轮可再生能源投资中的试验性策略。虽然壳牌在进场时这些技术正受到热捧,但却玩火自焚。

壳牌投资了太阳能电池板制造业,但当公司发现时机太晚,无法获得足够利润,且行业竞争非常残酷后,放弃了该投资。壳牌也投资了风力发电场的开发,但由于风电场的平均利润率低于普通的深水项目,投资风电是种浪费,因此也推出了该项目。壳牌还曾涉足氢气能源,但在2005年左右,监管机构发现壳牌大量超额记录石油储备后,壳牌不得不停止该项目,这一丑闻使壳牌重新关注其真正的主营业务。

Van Beurden告诉作者,“之前我们已经尝试了这些东西,得到了深刻的教训。到目前为止,这些投资都没有奏效,而那些我们认为不会奏效而放弃的项目反而取得了成果。因此,我们并没有光彩的投资历史记录。”

Van Beurden例举了这些不光彩的历史教训中的一个:由于没有把可再生能源当做战略方向,因此壳牌在可再生能源领域溃败,这导致壳牌在投资时表现得胆小谨慎。壳牌在错误的领域投资太多,反而在正确的领域投入太少。

Van Beurden表示,如今,壳牌再犯同样错误的风险太大了。他说,“我们相信,展望本世纪下半叶,可能有一半的能源是可再生能源,大部分将是太阳能,另外在重要的利基市场将随处见到风能的利用。因此,如果企业想玩转于能源系统的非油气领域(可能是能源系统的最大部分),就必须在这些价值链中具备竞争力。

因此,这次壳牌正在投资电力行业,包括可再生能源,其宏伟目标是成为全球领先的清洁能源公司。

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这种策略在外人看起来,仍然只是一系列零散的举措,但壳牌在加速推进。例如,壳牌是在阿曼和加利福尼亚州建立大型太阳能电厂财团的成员。他们的目的是最大限度地提高石油产量。太阳能发电厂建在处于生产后期的老油田旁,这些枯竭油田需要注入蒸汽以便采出剩余油。通常,制造这种蒸汽需要燃烧天然气,如今壳牌财团将用太阳能发电来制造蒸汽。

壳牌下了很大赌注来在燃气发电厂附近建太阳能电厂,建造混合动力发电系统,从而使其能够利用新能源套利:在不同时期涉足不同的能源领域,以实现利润最大化。壳牌已在澳大利亚开始这样做了,并计划扩大这种做法。

与此同时,壳牌正利用其经验建造巨型的海上风电场,这被大家一致认为是风电的下一个热点。其在荷兰北海投资了一个名为Borssele的大规模海上开发项目。目前,壳牌正在出售其股份,并计划投资于其他处于早期、盈利性最大阶段的海上风电项目。壳牌关注的海上地区包括:荷兰其他地区、欧洲其他国家、台湾,以及美国东海岸。除了开发风电场外,壳牌还打算买卖他们生产的电力。这将使贸易商获得更多的利润,并且将会减少壳牌的碳排放。

壳牌也在重新关注氢气,作为德国政府试验项目的一部分,该项目计划在全国各地建设约400个加氢站,壳牌认为有政府补贴的帮助,最终这一领域将开花结果成为一个新的巨大的市场。长远来看,壳牌将氢气视作全球清洁能源网络的支柱。氢气不是能量之源,它是一个能源载体。这种理念是在价格便宜的地区生产风能和太阳能,用它把水分解成氧气和氢气,再液化氢气,然后就像如今的液化天然气一样进行交易,并将氢气运送到缺乏能源的地区,在那里氢可以通过被称为燃料电池的设备变成电力。拥有大量贸易商和油轮,壳牌预计自己有优势将氢气卖给那些需求最大且价格最高的地方。

壳牌也正在进入电动汽车业务领域。去年10月,壳牌收购了一家荷兰公司NewMotion,该公司在欧洲经营着30000多套电动车充电设备,并为与其签约的电动车主提供约50000个其他充电站服务。壳牌不愿透露其为NewMotion支付的费用,但相对壳牌来说价格显然微不足道。根据文件显示,2016年,NewMotion的营收1350万美元,净亏损410万美元。

去年12月,壳牌完成了一笔更大的交易,收购英国商业电力和天然气公用事业公司First Utility。两家公司都没有透露交易的细节。

几家大型养老基金和资金管理公司批评壳牌没有充分考虑到倘若石油需求高峰和碳排放限制到来,壳牌可能会发现自己拥有大量的资产包袱:未开发但却无法盈利的黑金石油。

壳牌总部的一个大厅,陈列着一个和门尺寸大小的方形大石块,石块内放着几十个与扇贝相关的双壳贝类化石。扇贝壳是壳牌的标志,它倍受公司一位创始人的青睐,其家族企业早在19世纪就在伦敦交易装饰贝壳,那还是在石油时代来临的黎明前,正是那次能源转型推动了公司的崛起。

如果壳牌的领导人能够驾驭今天的能源转变,那么壳牌将可能再顺利的运营一个世纪,其业务将从贝壳到石油,再到什么领域,没有人知道。太阳能?风能?还是别的东西?

如果高管们以失败告终,那么壳牌这个名字可能会让人们想起一个不同的物种:渡渡鸟。

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